Peste bubónica: lo que revela un cadáver de 3.000 años en España sobre el origen de la peor pandemia de la historia | Ciencia y Tecnología

Peste bubónica: lo que revela un cadáver de 3.000 años en España sobre el origen de la peor pandemia de la historia |  Ciencia y Tecnología
La genetista Aida Andrades (derecha) y el arqueólogo Javier Fernández Eraso en el dolmen de El Sotillo en Álava.C. Fernández

El caso más antiguo de peste bubónica ha sido identificado en Europa Occidental en un cadáver enterrado hace más de 3.300 años en el País Vasco, España. El esqueleto del hombre fue encontrado en la provincia de Álava en un dolmen llamado El Sotillo. El cementerio familiar también contenía los restos de otras 12 personas, así como una gran colección de ofrendas funerarias que incluyen puntas de flecha, cuchillos, hachas de metal y tallas de piedra de 1000 años de antigüedad. Este descubrimiento plantea muchas preguntas sobre el origen de una enfermedad que provocaría la peor pandemia de la historia.

Según un análisis genético de un diente extraído del cuerpo, el tipo de plaga que mató a la víctima ya ha desarrollado la capacidad de infectar a las pulgas. Él Yersinia pestis La bacteria forma una especie de bola en la boca del estómago de las pulgas que se alimentan de la sangre de animales y humanos. Esta bola bacteriana hace que las pulgas vomiten sangre, que es contagiosa para cualquier organismo con el que entren en contacto. En lugar de morder varias veces a su huésped para saciarse, una pulga muerde cientos de veces porque está loca por el hambre. Se convierte así en un pequeño propagador de bacterias de la peste, capaz de viajar cientos o incluso miles de kilómetros.

“Es una adaptación maravillosa”, resume Ida Andradis Faltuina, genetista barcelonesa de 30 años y autora principal del estudio que se publicará esta semana en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias (PNA). “La enfermedad puede ser transmitida por una pequeña cantidad de bacterias, pero cuantas más picaduras de pulgas haya, más probabilidades hay de que se propaguen”, explica. En los humanos, las bacterias de la peste se acumulan en los ganglios linfáticos, que se hinchan hasta el punto de deformarse. En 10 días, el patógeno ha invadido todo el cuerpo y produce una septicemia fatal.

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El estudio analizó los genomas de 252 individuos que vivieron hace entre 5.000 y 2.000 años, incluidos 17 que murieron a causa de la peste. Los investigadores han comparado las bacterias de esta época con las bacterias de las peores epidemias de peste conocidas, incluida la peste de Justiniano en el siglo VI y la Peste Negra en el siglo XIV, que mató a uno de cada tres europeos. “Es el conjunto de casos más completo recopilado hasta ahora”, dice Andrades, que trabaja en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania.

Solo se han identificado otras dos muertes de esta época: un hombre y una mujer, de unos 35 años, que fueron enterrados juntos uno frente al otro hace 3800 años.

Excavaciones para dos víctimas de la peste bubónica en la región rusa de Samara.
Excavaciones para dos víctimas de la peste bubónica en la región rusa de Samara. en kundrashi

Estos cuerpos fueron encontrados en la región rusa de Samara, que está a más de 5.000 km (3.100 millas) de Dolmen en Olava. Pero de cualquier manera, el patógeno ya tenía las adaptaciones genéticas necesarias para causar la peste bubónica, en particular el gen ymt que permite Yersinia pestis Para colonizar pulgas. Desde un punto de vista genético, las bacterias de El Sotillo son evolutivamente más antiguas que las rusas, por lo que existe la posibilidad de que la peste bubónica se originara en la Península Ibérica y no en Eurasia, como se pensaba anteriormente.

El estudio también reveló varios casos de otra variante que aún no podía infectar a las pulgas y no contenía todos los genes de virulencia. “Esta otra plaga es un enigma”, reconoce Carles Laluisa Fox, coautor del estudio y genetista del Centro Nacional de Investigaciones CSIC. No sabemos de dónde vino, cómo se transmitió o qué tan peligroso fue. Lo más sorprendente es que demostramos que esta variante convivió con el bubón durante 2.000 años hasta que desapareció, por lo que debió ser un éxito evolutivo”, apunta.

Hace unos 5.000 años, una civilización de pastores nómadas se extendió desde las estepas de Eurasia conocida como la cultura Yamnaya a Europa Occidental, dejando sus huellas genéticas dondequiera que iban y borrando las de la comunidad local. Las consecuencias de ese episodio continúan hoy: la mayoría de los europeos portan una gran parte de los genes Yamnaya en sus genomas. Solo en este momento la población de Europa cayó bruscamente. No está claro si esto se debió a una invasión violenta o al realojamiento de asentamientos que fueron incendiados por razones desconocidas. Una de las mayores incógnitas que plantea este estudio es si estos inmigrantes trajeron consigo la peste.

“Es una pregunta muy difícil de responder”, admite Laluisa. “El hombre del dolmen de El Sotillo ya tiene el marcador genético de Yamnaya. Pero es posible que la peste llegara antes que estos inmigrantes por vías comerciales y de comunicación. Es algo que también pasó con las enfermedades que llegaron a América con los conquistadores españoles. A veces Ciudades enteras mueren de sarampión u otras enfermedades de origen europeo, explica, y agrega que estas enfermedades muchas veces llegaron a las ciudades antes que los españoles debido a la movilidad de la población local.

Parte de la mandíbula del hombre está enterrada en el dolmen de El Sotillo en Álava.
Parte de la mandíbula del hombre está enterrada en el dolmen de El Sotillo en Álava.C. Fernández Eraso

Los resultados del trabajo muestran cómo ha cambiado el patógeno durante los 2000 años de coexistencia de la plaga. “Vemos que le faltan algunos genes y es posible que sea porque ya ha desarrollado la capacidad de infectar pulgas, y gracias a eso se puede propagar fácilmente, mientras que antes necesitaba mantener la capacidad de infectar a otras especies, explica Andrades.

Es muy probable que esta otra plaga ya extinta infectara primero a los animales y luego a los humanos, como ocurre con muchas otras epidemias, incluida la actual coronavirus, que probablemente se originó en los murciélagos. Las cabras y las ovejas padecen la peste, pero a menudo no mueren y, a veces, no muestran síntomas. También es posible que los caballos portaran el patógeno o incluso que la infección fuera por comer animales infectados. Uno de los casos más recientes de peste bubónica que se registró, en 2020, se debió al consumo humano de vísceras de tejones infectados”, dice.

Hace tres años, el biólogo argentino Nicholas Rascovan y su equipo encontraron el cuerpo de una niña muerta por la peste en lo que ahora es Suecia. Sucedió hace unos 5.000 años, y Yersinia pestis Las bacterias que mató son anteriores a las dos variables analizadas en este estudio. “Lo más importante de este nuevo trabajo es que nos muestra que una cepa de peste que no era transmitida por las pulgas circulaba por Eurasia”, dice Raskovan, que trabaja en el Instituto Pasteur de París. “El único otro patógeno identificado en esa época fue la hepatitis B, que no era mortal. Por otro lado, creo que la plaga que desapareció hoy debe haber sido altamente contagiosa y mortal; pudo haber causado la primera gran pandemia de la historia. Usted tiene que Ella recuerda que las bacterias de la peste se asientan principalmente en los intestinos y la sangre. Las muestras antiguas analizadas aquí se toman de los dientes, lo que indica niveles de bacterias en la sangre que en realidad no corresponden a una enfermedad leve.

El investigador también cree que existe un vínculo claro entre la llegada de la cultura Yamnaya y la peste. “Cuanto mayor sea la incidencia de la peste, mayor será la contribución genética a Yamnaya”, dice. Otra pregunta sin respuesta es cuál es el origen de la forma más primitiva de la peste. Por el momento, los casos más antiguos están en Europa, pero es posible que la bacteria en ese momento también estuviera presente en China y otros países asiáticos. Los investigadores creen que este problema solo puede resolverse con la aparición de nuevos datos genéticos de esta región.

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