El proyecto del telescopio espacial Webb es una ganga

El proyecto del telescopio espacial Webb es una ganga

Esas increíbles fotos de galaxias que se formaron tan cerca del origen del universo del Telescopio Espacial James Webb tuvieron un buen precio: $ 9.7 mil millones, para ser exactos. Es justo preguntar: “¿Vale la pena el precio del proyecto del telescopio Webb?”

El proyecto del telescopio espacial James Webb comenzó en 1996 con un lanzamiento esperado en 2007 a un costo relativamente bajo de $ 1 mil millones a $ 3,5 mil millones. Pero el proyecto ha estado sujeto a una desconcertante serie de retrasos y desafíos científicos inesperados. Cuando se lanzó el telescopio el día de Navidad de 2021, el costo había aumentado a casi $ 10 mil millones. Una revista se refirió a Webb como “el telescopio que tomó la astronomía”.

Para ser justos, este precio cubre toda la vida del proyecto y fue sufragado en parte por las agencias espaciales europea y canadiense, así como por la NASA. El telescopio está programado para operar durante más de cinco años en el espacio, pero tiene suficiente combustible para durar más de 10 años, si todo sale bien.

Al evaluar si estamos obteniendo el valor de nuestro dinero, considere lo que podemos lograr además de imágenes impresionantes del universo tal como existía hace 13 mil millones de años. La misión principal de JWST es comprender mejor la historia de la vida del universo. El universo se ha estado expandiendo constantemente desde su inicio en el Big Bang, arrojando luz de objetos distantes en tonos rojizos. A diferencia del telescopio Hubble, el Webb es un telescopio de infrarrojos, lo que lo hace excepcionalmente sensible a la luz roja intensa y 100 veces más potente. Webb puede ver mucho más profundo en el espacio y más lejos en el tiempo que cualquier instrumento inventado en la Tierra.

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El Telescopio James Webb nos mostrará las galaxias como eran cuando el universo tenía menos de mil millones de años. Las galaxias chocan y se fusionan y revelan sus secretos químicos. Veremos directamente los agujeros negros y su filtración. Estas son las escenas que ayudarán a revelar la historia de nuestro universo. ¿Qué precio vale esto solo?

La misión secundaria del Telescopio Webb es buscar una respuesta a la antigua pregunta: “¿Estamos solos en el universo?” Webb ya está buscando la Tierra 2.0: exoplanetas con entornos similares a la Tierra que sean capaces de sustentar la vida tal como la conocemos. JWST examinará las atmósferas de exoplanetas fuera de nuestro sistema solar en busca de gases de oxígeno o metano que indiquen seres vivos. Aunque no es probable, Webb puede encontrar evidencia de otros seres sensibles. JWST ofrece la mejor oportunidad hasta ahora para tales descubrimientos.

Este nuevo ojo en el universo pondrá a prueba, desafiará y hará avanzar la ciencia de la física. Hace cientos de años, los primeros telescopios revelaron que la Tierra no era el centro del universo. La mejor comprensión actual de cómo funciona el universo es lo que nos ha traído, para bien o para mal, a las computadoras y los teléfonos celulares. Quién sabe cómo Webb podría reorganizar el conocimiento humano, pero la experiencia sugiere que ciertamente afectará nuestra curva de aprendizaje.

El proyecto del telescopio espacial James Webb ha despertado la mente de personas de todo el mundo. Una encuesta en línea reciente mostró que tres de cada cinco estadounidenses pensaban que el telescopio Webb era una buena inversión. Solo el 13 por ciento de los encuestados piensa que fue una mala inversión.

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La mayoría de la gente ni siquiera estaba pensando en el precio cuando el Telescopio Espacial James Webb iluminó nuestras pantallas con detalles fantásticos de nacimientos estelares nacientes y estrellas individuales dentro de las nubes cósmicas de la Nebulosa Carina, cerca del centro del universo. “El asombro ante la belleza deslumbrante”, como lo describió poéticamente un observador. Y esto es solo una vista previa rápida de lo que vendrá después.

Es probable que el telescopio Webb cambie la forma en que entendemos el universo, mejore nuestro conocimiento de la física y la cosmología y reescriba nuestros libros de texto. Webb ofrece nuestra mejor oportunidad hasta ahora para finalmente responder a la pregunta: “¿Estamos solos?”

Incluso aparte de los eventuales resultados económicos y científicos, un mejor conocimiento de nuestro lugar en el universo no se puede medir en dólares. Sí, de hecho, el telescopio espacial James Webb vale la pena y mucho más.

Craig Holman es cabildero del gobierno para Public Citizen. Las opiniones expresadas aquí son las del autor y no reflejan necesariamente las opiniones de Public Citizen o sus miembros.

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